Así evoluciona una gigantesca isla de roca flotante

22 abril 2014

Imagen cortesía de Marco Fulle (Stromboli.net)

La primera noticia de que algo gordo había pasado en el Pacífico sudoccidental llegó en agosto de 2012 y no la dieron los vulcanólogos, sino los navegantes que se toparon con una inmensa isla de rocas flotantes que les impedía el paso. "Es el fenómeno más extraño que he visto en 18 años de navegación", comentó un oficial de la marina australiana a la prensa local. En pocas horas, una formación de pequeñas rocas flotantes de piedra pómez rodeó las islas Kermadec y alcanzó los 480 km de longitud y 50 km de ancho, con un espesor de hasta 60 cm en algunos puntos. La nueva isla tenía las dimensiones de un país como Israel y flotaba a la deriva.

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¿Ves ese punto amarillo? Si te toco ahí, alucinarás


Conocer la naturaleza de las alucinaciones es una de las asignaturas pendientes de la neurociencia. De cuando en cuando, el estudio con pacientes epilépticos arroja alguna pista sobre el papel que pueden tener determinadas áreas del cerebro en estas recreaciones y qué neuronas están implicadas. El último caso se acaba de publicar en la revista The Journal of Neuroscience, un trabajo en el que los investigadores documentan lo ocurrido a un paciente de 22 años al que la simple estimulación de un área muy concreta del cerebro le hace trasladarse a los escenarios de su vida cotidiana.

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Visualizando la diferencia de temperatura entre sexos


Investigadores de la Universidad de Utah utilizaron recientemente una cámara térmica para comprobar las diferencias de temperatura entre hombres y mujeres. Entre sus conclusiones, comprobaron algo que es bastante popular, que las mujeres tienen las manos más frías que los hombres. Ahora, los chicos de National Geographic han hecho su propia puesta en escena del experimento (para visualizarlo mejor) y la diferencia – como veis en la imagen - es de casi dos grados centígrados entre uno y otro: la mano del chico está a unos 32,2 ⁰C y la de la chica a unos 30,6 ⁰C.



A pesar de todo, los científicos aún no saben explicar cuál es el motivo de la diferencia de temperatura corporal entre hombres y mujeres, aunque es evidente que las hormonas y la masa muscular tienen un papel importante. En el estudio de la Universidad de Utah, los científicos comprobaron que las mujeres tienen una temperatura interna superior a la de los hombres de unas dos décimas de media (36,5 vs 36,3) lo que podría explicarse por la mayor acumulación de grasa, que retiene el calor, mientras que el músculo lo propagaría hacia fuera. En todo caso, es muy curioso ver, en el vídeo, cómo el chico y la chica presentan mapas térmicos totalmente distintos.

Enlace: Degrees of Separation (National Geographic)

Las macabras fiestas de desvendado de momias


En el siglo XIX, la época de los gabinetes de curiosidades, era costumbre entre la alta sociedad celebrar fiestas de desvendado de momias. Consistían en reunirse en teatros o en casas de amigos para quitar las vendas a una momia e ir sacando a la luz los miembros y tesoros que a veces se escondían en el cuerpo. El evento solía estar ejecutado por un médico o un anticuario y transcurría como una mezcla de espectáculo macabro y una exploración con fines científicos.

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Cómo enseñar a sumar a un macaco

21 abril 2014



La doctora Margaret S. Livingstone trabaja con macacos en la Universidad de Harvard. En su último trabajo, publicado este lunes en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), la investigadora ha entrenado a un grupo de estos monos para reconocer grupos de 26 símbolos y asociarlos con distintas recompensas y ha demostrado que estos animales son capaces no solo de diferenciar y aprender los símbolos, sino de sumar el valor de dos símbolos a la vez (...) "Otros laboratorios ya habían demostrado que los macacos pueden sumar", explica Livinsgtone a Next. "Nosotros simplemente hemos utilizado el hecho de que puedan sumar para preguntarnos cómo representan las magnitudes mentalmente".

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La mortalidad de los sherpas, en un gráfico

El alud de nieve que mató a al menos 16 sherpas el pasado viernes en el Himalaya es una llamada de atención sobre la situación de estos guías. En la revista Outside, el especialista Jonah Ogles ha hecho las cuentas para calcular la mortalidad en esta profesión en el Himalaya y el resultado es escalofriante. Aún sin tener en cuenta el accidente de esta semana, las cifras de muertes por cada 100.000 personas trabajadores colocan a los sherpas como la profesión más peligrosa del mundo, con una mortalidad por encima de la de los soldados estadounidenses desplazados a Irak.

Comparativa de la mortalidad de sherpas con otras profesiones. Cifras por cada 100.000 trabajadores. Fuente: Jonah Ogles (Outside)
* Actualización 20:27h: Como apuntáis en los comentarios, el uso de la estadística de Ogles es bastante tramposo, ya que la muestra de trabajadores es muy pequeña, y ahora tengo mis dudas de que las proporciones de los círculos sean correctas. Aún así, el ejercicio permite visualizar bien la dimensión de la tragedia dentro del colectivo. Siento la confusión.
"Si un 1% de los guías de escalada o instructores de esquí estadounidenses estuvieran muriendo en su trabajo - la media de mortalidad de los sherpas del Everest- la industria de los guías desaparecería", escribía Ogles hace unos meses. "Pero escalar el Himalaya se entiende como algo extremadamente peligroso, y la gente que juega a esto apela todavía a las raíces románticas de la exploración en lugar de a su situación actual de actividad recreativa para los turistas".

Muertes de sherpas en el Himalaya por años. Fuente: Jonah Ogles (Outside)

En The Atlantic han hecho un análisis más detallado de estas muertes de sherpas en el Himalaya, con gran cantidad de datos y gráficos que explican por qué se produce esta situación. El motivo por el que arriesgan sus vidas son los 5.000 dólares que reciben al año, alrededor de 3.600 euros, en un país con una media anual de ingresos de poco más de 700 dólares (500 euros), según Reuters. La alta mortalidad de los guías se produce, entre otras cosas, porque pasan más tiempo en zonas peligrosas de avalanchas acondicionando el terreno y los campamentos para los extranjeros que les contratan.

La dimensión de la tragedia del viernes se hace más terrible cuando vemos el vídeo de la avalancha, captado por otros montañeros en la zona. Lo tuiteaba anoche Sebastián Álvaro y pone los pelos de punta, porque se intuye que algunos de los puntitos negros que engulle la nieve son los sherpas fallecidos. No apto para personas sensibles:



Más info: Who Dies on Everest—and Where, and Why (The Atlantic) | Everest Deaths: How Many Sherpas Have Been Killed? (Outside)

* Actualización 2: Lo bueno de tener amigos es que acuden a socorrerte cuando metes la pata. Mi colega Pablo Gutiérrez (trabaja ahora como infografista en la BBC) me confirma que el gráfico de círculo es un desastre y me pasa una versión con las proporciones correctas. Podéis verla pinchando aquí.


La vida a cámara lenta



Esta semana conviene empezarla muy despacito. En este vídeo de Daniel Stoupin podéis ver la vida marina en una escala temporal poco habitual. Muchas criaturas, como los corales o esponjas que pueblan el fondo del mar parecen inmóviles hasta que las vemos con una técnica como el timelapse, que permite observar el movimiento en largos periodos de tiempo. El resultado es espectacular, y las imágenes - aclara Stopin - tienen un color natural, sin retoques de edición. Gracias, David! :)

Medicina en la tierra del ‘hombre-hoja’

13 abril 2014

Imagen: Joffrey Monnier/MSF

En la zona de acceso restringido hay un tipo con traje protector, guantes y mascarilla. Su figura se mueve alrededor del paciente, parece estar realizando alguna clase de tratamiento, pero no es un médico. Los habitantes de la zona le conocen como el "doctor Hoja" y es algo parecido a un chamán o un curandero local. Los voluntarios de Médicos sin Fronteras (MSF) le han dejado acceder con la condición de que mantenga todas las precauciones y evite el contacto con el enfermo. "En todas estas crisis", explica Luis Encinas, "hay una parte muy grande de negociación. El enfermo nos pidió que, ya que no podíamos curarle, le dejáramos probar con su medicina tradicional. Y como para él era importante, accedimos con todas las precauciones".

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