Las petroleras usan buitres como detectores de gas

28 abril 2016

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Leyendo el libro "En un metro de bosque", de David George Haskell (recomendadísima lectura, por cierto) me entero de que el extraordinario olfato del buitre americano cabecirrojo (Cathartes aura) le lleva a veces a confusiones y situaciones frustrantes. Estos animales tienen unos sensores químicos tan sofisticados que son capaces de detectar unas pocas moléculas procedentes de un animal muerto a muchos kilómetros de distancia, pero no las que emiten los cadáveres cuando ya están en avanzado estado de composición, sino las que emiten en las primeras horas tras la muerte. Por este motivo se les ve volar a veces volar en círculo sobre mataderos y sobre gasoductos en los que se ha producido un escape, de modo que se convierten en una especie de chivato involuntario para los ingenieros que buscan dónde está el problema de la tubería.

Para mi sorpresa, buscando algo más de información, resulta que esta colaboración de los buitres como detectores de gas no es accidental, como asegura Haskell, sino buscada. De todos es sabido que a este y otros gases inodoros se les ha añadido alguna sustancia que alertan de su presencia en caso de escapes, para intentar evitar las muertes por asfixia o las deflagraciones por acumulación. Lo curioso es que en el caso del etanotiol (CH3CH2SH) - la sustancia que se añade al gas natural que viaja por las tuberías kilométricas - se introdujo de forma consciente teniendo en cuenta la posibilidad de que los buitres lo detectaran y ayudaran a marcar los puntos de escape.

Turkey Vulture (Cathartes aura)

En un artículo publicado en 1964 bajo el título "El papel del olfato en la localización de alimentos en el buitre americano" (ver PDF), Kenneth E. Stager asegura que la decisión de introducir las moléculas de etanotiol fue el resultado de varias conversaciones con los ingenieros de la Union Oil Company de California y que se realizaron varias pruebas para ver si los buitres servían de indicadores.

Según explica Geoff Manaugh en BLDGBLOG, un ingeniero de Txas les sugirió que "una manera efectiva de localizar las fugas en la línea en zonas abruptas era introducir grandes concentraciones de etanotiol en la tubería y patrullar después la ruta en busca de concentraciones de buitres volando en círculo o posados junto a distintos puntos del conducto....". Después de hacer la prueba, los técnicos comprobaron que "en muchos puntos de la línea se vieron grupos de buitres cabecirrojos volando en círculos o posados" y que "en aquellos lugares el olor del etanotiol era muy pronunciado". Cuando examinaron las conducciones, observaron que, efectivamente, donde los buitres habían fijado su atención había fugas de gas.

Más info: Avian Infrastructure (BLDGBLOG)

Cinco pruebas para saber si eres un genio

27 abril 2016

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En la década de 1960 el informático ruso Mikhail Moiseevich Bongard diseñó un tipo especial de problemas para el reconocimiento de patrones. Estos "problemas de Bongard", como se conocen desde entonces, consisten en dos columnas de diagramas relativamente sencillos con una característica: todos los dibujos de la columna A tienen un atributo en común que no comparten con los de la columna B. La manera de resolver el problema es encontrar este punto que une a unos frente a los otros.

Puedes hacer los tests en: Cinco pruebas para saber si eres un genio (Next)

El atlas de los significados en el cerebro



Cuando una persona escucha la palabra "borde" es posible que su cerebro ponga en marcha diferentes áreas en función del significado. Si está al borde un precipicio, por ejemplo, las neuronas que se activarán son muy diferentes de las que se disparan cuando le hablan de alguien áspero o desagradable. El equipo de Jack Gallant ha llevado a cabo un meticuloso trabajo de medición de señal cerebral para identificar las diferentes zonas de actividad en función de la información semántica.

Más info y vídeo en: El atlas de los significados en el cerebro (Next)

La partitura de las ballenas jorobadas

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¿Están haciendo poesía las ballenas jorobadas? ¿Cambian periódicamente sus canciones porque se aburren de ellas como hacemos los humanos? Son algunas de las interesantes preguntas que se hacen David Rothenberg y Mike Deal, quienes han elaborado un sistema de visualización de los cantos de estos cetáceos para tratar de entender mejor su sistema de comunicación.



Desde que en la década de 1950 se empezaran a registrar las primeras grabaciones del sonido emitido por las ballenas, los científicos han intentado trasladar este sonido a un sistema de representación que permitiera encontrar patrones de repetición y ayudaran a su comprensión. El sistema de vocalización parece dividirse en unidades, frases, temas y canciones, que son compartidos por grupos de individuos y tienen sus variaciones locales en forma de dialectos. Con el sistema de anotación propuesto por Rottenberg y Deal cada sonido se identifica con una forma y color, de modo que al construir la "partitura" se puede comprender más fácilmente su estructura repetitiva.

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Los autores creen que el lenguaje de estas ballenas está más cerca del lenguaje de los humanos de lo que podíamos creer y observan que cada uno de sus temas termina con un mismo final, de forma parecida a la rima en la poesía humana. Y "como el arte", añaden, estas canciones cambian relativamente rápido. Porque una de las cosas que más les llama la atención es que las ballenas se sincronicen entre sí y vayan introduciendo pequeñas variaciones en los sonidos que componen las canciones, con la misma dinámica con que evolucionan las lenguas. "Esto parece ser un ejemplo de evolución cultural", aseguraba el científico Roger Payne. "Cultural porque estos animales han aprendido unos de otros y recuerdan lo que han aprendido de cada uno". Para Rottenberg y Deal, puede ser incluso que "las ballenas, como nosotros, simplemente se aburran de las canciones de ayer".

Más info y vídeos: Whale Song Explained (Medium) | Vía @BioTay

Los detectives de Babel

26 abril 2016

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En febrero de 1799, el geógrafo y naturalista Alexander von Humboldt exploraba la cuenca del Orinoco cuando encontró en una aldea al último hablante de la lengua de los Ature, quienes habían sido exterminados por tribus rivales. Pero este último 'hablante' no era una persona, sino uno de los loros que la tribu había criado y que seguía repitiendo parte de su vocabulario, como el eco de una cultura perdida. Cuando Von Humboldt conoció la historia, se llevó el loro a Europa y consiguió 'salvar' hasta 40 vocablos de la lengua desaparecida.

Seguir leyendo en: Los detectives de Babel (Next)

Lo que va de un pájaro a un dron

25 abril 2016



El éxito de los vehículos aéreos no tripulados, más conocidos como drones, ha hecho que se habitual verlos en todo tipo de entornos, incluidas las ciudades. Cuando uno de estos dispositivos vuela entre los edificios, está sometido a una serie de corrientes y turbulencias que convierten el vuelo en todo un desafío para los operadores. "Pero si miras justo encima verás una paloma bajar en picado tan tranquila", asegura David Lentink. "No tiene problemas para estabilizarse, volar doblando las esquinas, esquivarlos cables o posarse en un saliente".

Más info y vídeo en: Lo que va de un pájaro a un dron (Next)

Feliz 90 cumpleaños, señor Attenborough

El próximo 8 de mayo sir David Attenborough cumplirá 90 años y la BBC quiere rendirle un homenaje con una programación especial esa semana y una web con algunos de sus mejores momentos. Desde Fogonazos, queremos sumarnos al homenaje a una de las personas que mejores ratos nos ha dado a los amantes d ela naturaleza.



¿Qué aspecto tenía una cría de titanosaurio?

21 abril 2016

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El enorme Rapetosaurus krausei vivió a finales del período Cretácico, hace aproximadamente 71 y 65 millones de años y es uno de los dinosaurios más grandes que jamás piso la Tierra. Durante su edad adulta, estos titanosaurios que habitaron en la zona que hoy es Madagascar llegaban a alcanzar los 15 metros de altura, pero ¿qué aspecto y tamaño tenían sus crías?

Más info en: ¿Qué aspecto tenía una cría de titanosaurio?