El neurocientífico que quiere reinventar la anestesia

05 marzo 2015

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Cada día miles de personas en el mundo se someten a las más diversas cirugías bajo los efectos de la anestesia. Por increíble que parezca, este método se ha utilizado en los últimos 160 años sin que los médicos y los científicos sepan a ciencia cierta cómo funciona. Durante cualquier operación con anestesia general, el paciente está controlado en todos los aspectos: se mide su presión arterial, su ritmo cardíaco, su respiración, temperatura... Pero nadie monitoriza el cerebro, que es el órgano que está recibiendo directamente los efectos de la droga.

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El hombre que saborea las palabras

03 marzo 2015

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Cada vez que James Wannerton pronuncia una palabra, su cerebro activa los circuitos del sabor y para él es como estar disfrutando de una comida. El fenómeno, conocido como sinestesia, se manifiesta en él de una manera tan particular que incluso los acentos del inglés tienen distintos matices y prefiere el sonido suave de las d's y las t's de los norteamericanos.

La palabra "college" (universidad), por ejemplo, le sabe a salchichas, el nombre de "Karen" le sabe a yogur, y la palabra "yogur" le sabe a laca para el pelo. Una de sus palabras favoritas es "most" (el superlativo en inglés) que le sabe como una deliciosa tostada crujiente y que prefiere no pronunciar ni escribir porque le distrae y no puede dejar de pensar en comerse una. Cuando viaja por el metro de Londres, relata a BBC, Wannerton experimenta una cascada de sabores con cada uno de los nombres de las estaciones y leer un simple email de lo más soso, bromea, puede ser para él una gran experiencia 'culinaria'.

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La planta que selecciona a su polinizador

02 marzo 2015

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La Heliconia tortuosa es una planta herbácea que crece en los bosques de Centroamérica. La forma de tubo de sus flores ha evolucionado probablemente para atraer a determinados polinizadores que benefician más su reproducción y excluir a otros, pero lo que ha descubierto el equipo de Matthew Betts es todavía más sofisticado. Su trabajo, publicado esta semana en la revista PNAS, demuestra que la planta es capaz de seleccionar a aquellas especies concretas de colibrís que más le benefician a la hora de propagar el polen.

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La máquina Z explica cómo se formó la Tierra

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Hace 4.500 millones de años la Tierra era un sitio muerto pero bastante animado. De aquellos primeros instantes se tienen algunas pistas, como que nuestro planeta era una inmensa bolsa de material fundido, pero los científicos aún no tienen claro cómo se formó exactamente el núcleo ni cómo se mezcló el abundante hierro y magnesio con el silicio de las capas superiores. Si lo elementos pesados debían caer hacia el núcleo, ¿por qué se encuentran en abundancia en capas superiores como el manto?

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¿Cuál es el tamaño mínimo de la vida?

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Son bacterias que se encuentran en cualquier muestra de tierra, las hay por trillones, pero hasta ahora nuestros instrumentos no han sido lo suficientemente precisos como para identificarlas. El equipo de Jill Banfield, de la Universidad de Berkley, ha obtenido las primeras imágenes microscópicas detalladas y ha analizado el genoma de una serie de bacterias ultrapequeñas que se mueven en el límite del tamaño mínimo para la vida y cuya existencia era hasta ahora objeto de debate.

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Órbita Laika #12: Cómo medir la velocidad de la luz

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Para este último programa de la temporada en Órbita Laika reservaba una serie de demostraciones que están entre mis favoritas. Lo que intento explicar es cómo llegamos a tener una idea de que la luz tiene una velocidad, finita y constante, y con qué experimentos se pudo medir. Empezando por la propuesta de Galileo de tratar de encontrar un desfase moviendo faroles a distancia al fantástico hallazgo de Ole Rømer sobre el satélite Ío y sus transiciones 'desfasadas'.




El último experimento lo montamos con la generosísima ayuda de los amigos de Ventus, que nos trajeron el material desde EEUU (¡gracias, Alberto y Jesús!), y consiste en medir el retraso de un láser que recorre dos caminos, uno más largo y otro más corto. Tened en cuenta que, con la precipitación del directo, dije varias veces "distintas velocidades" cuando quería decir "distintos tiempos" (un lapsus bastante horrible, lo siento). La velocidad de la luz es una constante, lo que medimos en esta ocasión son los 60 nanosegundos más que tarda la luz en recorrer 9 metros de ida hasta el espejo y los 9 m de vuelta (18 m) y lo que tarda en llegar a un espejo a pocos centímetros. Con esta pequeña cuenta sale una cifra muy cercana al valor real de la velocidad de la luz.

La puesta en escena del descubrimiento de Rømer está inspirada en una escena de Wonders of the Universe, de Brian Cox, y la idea del experimento de medición de la velocidad de la luz la tomé de este vídeo la universidad de UCLA. Sobre el experimento de Galileo, podéis encontrar más información aquí.

Durante los últimos doce programas hemos hecho una aurora boreal en el plató, hemos visto en directo los rayos cósmicos, hemos jugado con el vacío, con trenes flotantes, con materiales con memoria, gintonics luminosos y sustancias que cambian de color. Han sido un par de meses de muchísimo esfuerzo pero en los que lo hemos pasado en grande. Ojalá hayáis disfrutado y aprendido tanto como yo. Por suerte, ya nos han anunciado que Órbita Laika seguirá una temporada más, así que nos ponemos a trabajar en más demostraciones que nos ayuden a comprender lo flipante que es el universo que nos rodea. Gracias por haber estado ahí y os esperamos en la segunda temporada! :-)

Enlaces: Órbita Laika #12 (programa completo) | Todas las demostraciones.

¿De qué color ves este vestido? La ciencia lo explica

27 febrero 2015

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Una buena parte de las personas que se han topado con la fotografía viral del vestido que circula este viernes por la red se han quedado mirando unos segundos y después han pensado que se trataba de una tomadura de pelo. Si yo veo claramente que es blanco y dorado, han pensando, ¿cómo puede haber alguien que lo vea negro y azul? O a la inversa. Pero lo divertido viene cuando uno pregunta a la persona que tiene al lado y resulta que ve una cosa diferente que nosotros.

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Carrera de drones por el bosque [VÍDEO]



Tres amigos se juntan con sus drones y echan una carrera veriginosa por el bosque. El resultado tiene una estética futurista y alucinante, que recuerda a las carreras de motos jet en 'El retorno del jedi'. Recomendadísimo verlo entero y con música.